LOS ASTEROIDES

LOS ASTEROIDES

 

Los asteroides son pequeños cuerpos celestes cuyos diámetros en general son inferiores a los 1000 kilómetros que giran en torno al Sol. La mayoría de ellos se encuentran entre las órbitas de Marte y Júpiter, y se han catalogado mas de 7000 y cientos mas se descubren cada año.

Titius y Bode en el siglo XVIII observaron cierta relación matemática entre las órbitas de los planetas que hoy se conoce como Ley de Titius – Bode. De esta relación se supuso la existencia de un planeta entre Marte y Júpiter. La idea de encontrar este nuevo planeta fue un gran estímulo para los astrónomos de la época. Giuseppi Piazzi el 1 de Enero de 1801 descubrió un pequeño objeto en movimiento en la zona descrita pero su observación solo fue comprobada por Franz Xaver, Baron von Zach en diciembre del mismo año siguiendo los cálculos hechos por Johann Carl Friedrich Gauss. Este cuerpo fue bautizado como Ceres por el dios siciliano de la cosecha.

Ceres que desde 2006 se considera como un planeta menor ya que comparte la constitución rocosa y la forma de los planetas terráqueos, orbita al Sol cada 4.6 años a una distancia promedio de 2.77 UA. Su diámetro se estima en 930 km. Ceres fue clasificado como un asteroide, palabra acuñada por William Herschel la cual, en Griego, quiere decir parecido a una estrella.

El 28 de Marzo de 1802 Heinrich Olbers descubrió otro objeto que se movía rápidamente al cual llamó Pallas que al igual que Ceres orbita al Sol a una distancia promedio de 2.77 UA en un periodo de 4.6 años, su diámetro fue calculado en 522 km. Dos cuerpos mas fueron descubiertos en los siguientes años Juno en 1804 y Vesta a mediados del siglo XIX.

A finales del siglo XIX con la utilización de técnicas fotográficas se habían encontrado 228 asteroides, en la actualidad cientos de asteroides son descubiertos cada año. No se sabe exactamente cuantos son y es probable que ya se hayan detectado la mayoría de los que miden mas de 100 km de diámetro y casi la mitad de los que llegan a 10 km, pero pueden haber mas un millón de no más de 1 km. A la franja en donde orbitan estos cuerpos que se encuentra entre 2 a 3.5 UA de distancia del Sol se le conoce como el cinturón de asteroides.

Los asteroides muestran variaciones de brillo periódicas que revelan que se encuentran en rotación sobre si mismos, un periodo de rotación típico es de 5 a 20 horas. Las órbitas alrededor del Sol son elípticas y ocasionalmente pueden cruzar las órbitas planetarias, estos acercamientos planetarios podrían alterar su curso y eventualmente llevarlos a colisionar con algún planeta. En la Tierra el choque de un asteroide o cometa hace 60 millones de años condicionó la desaparición de los grandes dinosaurios y el desarrollo de pequeños mamíferos en cuya evolución apareció el hombre moderno. Existen actualmente programas de observación telescópica que realizan un permanente rastreo en  búsqueda  de objetos que puedan acercarse a nosotros, dos de ellos son el Near Earth Asteroid Tracking Telescope localizado en el cráter Haleakala en Maui, Hawaii y el Spacewatch Telescope en Kitt Peak, Arizona.

Tipos de Asteroides

Se han utilizado técnicas de observación directas, espectrometría y radio para el estudio de los asteroides. Se clasifican en varios tipos de acuerdo a su espectro y albedo (capacidad de reflejar la luz solar).

  • Tipo C. Incluye mas del 75% de      los asteroides conocidos, son extremadamente oscuros con un albedo de      0.03; son similares a los meteoritos compuestos de carbón (condritas).
  • Tipo S. Constituyen el 17%, son      relativamente brillantes con albedo entre       0.10 – 0.22. están compuestos de una mezcla de hierro – níquel.
  • Tipo M. Son brillantes con albedo      entre 0.10 y 0.18, están compuestos de hierro – níquel puro
  • Existen docenas de otros tipos      diferentes pero individualmente raros

También se han clasificado de acuerdo a su posición en el sistema solar

  • Cinturón principal: localizados      entre Marte y Júpiter (entre 2 – 4      U.A. del Sol), a su      vez se subdividen en : Hungarias, Floras, Phocaea, Koronis, Eos, Themis,      Cybeles e Hildas (cuyo nombre proviene del principal asteroide en el      grupo).
  • Asteroides que cruzan la órbita      de Marte o que      están dentro de su órbita, son los Near-Earth Asteroids (NEARs) debido a      que se encuentran cerca o se aproximan a la Tierra.
  • Atens: eje semimayor < 1 UA y      distancia en el afelio mayor a 0.983 UA;
  • Apolos: eje semimayor > 1 UA y      distancia en perihelio < 1.017 UA
  • Amors: Distancia en perihelio entre      1.017 y 1.3 UA;
  • Troyanos. Localizados cerca a los      puntos Lagrangianos de Júpiter (60º por delante y por detrás del planeta).      Estos puntos fueron fueron predichos por el matemático francés Joseph      Louis Lagrange y están dados por las fuerzas gravitacionales de Júpiter y el Sol.

Los Asteroides pertenecientes al cinturón principal no tienen una distribución uniforme, existen zonas que tienen un numero reducido y se denominan Zonas de Kirkwood. Estas regiones poseen objetos con periodos orbitales que son fracción de la de Júpiter y por tanto los objetos en estas zonas pueden ser acelerados por el gigante gaseoso y enviados a otras zonas.

Existen Asteroides en otras zonas del sistema solar como son los Centauros: 2060 Chiron (95 P/Chiron) orbitan entre Saturno y Urano; La órbita de 5335 Damocles se encuentra entre Marte y Urano; 5145 Pholus orbita entre Saturno y Neptuno.

Las primeras imágenes cercanas que se obtuvieron de un asteroide las realizo la misión Galileo en 1991 cuando pasó por el cinturón principal en su ruta a Júpiter, mostró a Gaspra e Ida como objetos irregulares con presencia de cráteres y grietas uno de ellos (Ida) con un pequeño asteroide orbitándolo el cual se nombró como Dactyl.

 

Observación

La observación de los Asteroides es difícil, pero con un telescopio refractor de 60 mm pueden observarse algunos de ellos. Algunos pueden ser apreciados con binóculos como Vesta, el más brillante de todos con magnitud 6, su diámetro angular no supera el segundo de arco aún estando en su mejor periodo de observación: la oposición.

Sirviéndose de cartas de efemérides se determina la zona del cielo en donde pasará el asteroide, si este es muy brillante podrá directamente observarse con binoculares o telescopios realizando un dibujo de las estrellas observadas y en observaciones posteriores (horas o días) de la misma zona, las “estrella” que se haya movido con respecto a las otras es el asteroide. Un evento interesante son las ocultaciones: cuando en la ruta del asteroide se cruza una estrella de fondo esta perderá el brillo durante el tiempo en que se encuentre eclipsada por él. La mejor forma para observar el detalle de los movimientos de los asteroides es utilizando la astrofotografía con registros tomados en la misma zona en días diferentes. En la actualidad las técnicas de CCD son claramente la elección asociadas a un telescopio con diámetros entre 10 y 12 pulgadas.

 

 

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